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plata mejicana; vamos á examinar cual es la riqueza media de estos minerales, considerándolos todos mezclados entre sí. Es una preocupacion muy general en Europa la de que en Méjico y el Perú son sumamente comunes las grandes masas de plata nativa, y que en general las minas de plata mineralizada que se destinan para la amalgamacion ó la fundicion, contienen allí mas onzas ó mas marcos de plata por quintal, que los minerales secos de la Sajonia y de la Hungría. Imbuido yo de esta misma preocupacion, cuando llegué á las Cordilleras, me encontré muy sorprendido al ver que el número de las minas pobres excede mucho al de las que en Europa llamamos ricas. El viagero que visita la famosa mina de Valenciana en Méjico, despues de haber examinado los criaderos metálicos de Clausthal, Freiberg y Shemnitz, le cuesta trabajo el concebir como una veta que en gran parte de su ancho encierra la plata sulfúrea, diseminada en la matriz en partículas casi imperceptibles, puede dar por mes 30,000 marcos, esto es, una cantidad de plata igual a la mitad de lo que producen todas las minas de Sajonia en un año.

No puede dudarse de que las minas de Batopilas, Méjico, y de las de Guantahajo, en el Perú, se han sacado trozos de plata nativa, ó sean papas ó pepitas de plata de un peso enorme; pero estudiando atentamente la historia de las principales minas de Europa, se hallará que las vetas 'de Kongsberg en Noruega, las de Schneeberg en Sajonia , y el famoso cúmulo de minerales del Schlangenberg en Siberia, han dado masas todavía mayores. Por regla general, no es por la magnitud de los pedazos por donde se puede juzgar de la riqueza de las minas de diferentes paises; la Francia entera no produce cada año sino 8000 marcos de plata: y con todo hay algunas vetas (las de Santa María de las minas de las cuales se han sacado masas informes de plata nativa, de 30 kilogramos de peso.

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Parece que en todos los climas sin distincion, al formarse las vetas, se repartió la plata con desigualdad, ya apiñada en un mismo punto, ya diseminada

en la matriz y ligada con otros metales. A veces en :: medio de los minerales mas pobres se hallan masas de

plata nativa muy considerables ; fenómeno que al parecer depende de cierto juego particular de las afinidades químicas, cuyo modo de accion y sus leyes ignoramos. En lugar de estar la plata bien oculta en medio de galenas ó de piritas poco argentíferas; en vez. de hallarse repartida en toda la masa de la veta en una larga extension, se la encuentra reunida en un solo pedrusco, en cuyo caso puede tenerse la riqueza de un punto como la causa principal de la pobreza de los minerales vecinos; pudiéndose asi formar idea de porque las partes mas ricas de una veta estan separadas unas de otras por porciones de matriz que casi no tienen metal alguno. En Méjico, asi como en Hungría, no se presentan grandes masas de plata nativa y sulfúrea, sino en riñones; y las rocas compuestas

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presentan los mismos fenómenos que las masas de las vetas. Cuando se examina con cuidado la estructura de los granitos, de las sienitas y los pórfidos, se advierten los efectos de una atraccion particular en los cristales de mica, de anfibólia y de feldespato, muchos de los cuales se acumulan en un mismo punto, quedando las partes vecinas casi sin ninguno.

No obstante, aunque el nuevo continente no haya presentado hasta el dia la plata nativa en pedazos tan considerables como el antiguo, se halla este metal con mayor abundancia, en un estado de pureza perfecta, en el Perú y en Méjico, que en ninguna otra parte del globo. Cuando manifiesto esta opinion, no hago mérito de la plata nativa que se encuentra en forma de .. hojas, de ramos ó de fibras cilíndricas, en las minas de Guantahajo, de Potosí y de Hualgayóc, ó en las de Batopilas, Zacatecas y Ramos; me atengo principalmente á la enorme abundancia de los minerales llamados pacos y colorados, en los cuales no está mineralizada la plata, sino diseminada en partecillas tan pequeñas, que no pueden descubrirse sino con el auxilio.del microscopio. .

De las investigaciones hechas por el director gene- . ral de minas de Méjico D. Fausto de Elhuyar, y por varios miembros del tribunal general de minas, resulta que reuniendo todos los minerales de plata que se extraen anualmente, se encontraria en la totalidad de su mezcla, que su riqueza media es de 0,0018 á 0,0025 de plata , es decir, en el lenguage de los mi

neros, que un quintal de mineral (cien libras ó 1600 onzas ) contiene tres o cuatro onzas de plata. Este importante resultado se confirma con el testimonio de un habitante de Zacatecas que ha dirigido grandes operaciones metalúrgicas en muchos distritos de minas de Nueva España, y que acaba de publicar una obra muy interesante sobre la amalgamacion americana. El señor Garcés *, á quien ya hemos tenido ocasion de citar mas arriba, dice expresamente « que la mayor parte de los minerales mejicanos es tan pobre, que los tres millones de marcos de plata que produce el reino en años buenos, se extraen de diez millones de quintales de minerales, parte por medio de la fundicion, parte por el de la amagalmacion ». Segun estos datos la riqueza media no llegaria sino á 2 onzas por quintal, resultado bien contrario á la asercion de un viagero ** por otra parte muy estimable, el cual refiere que las vetas de Nueva-España son tan extraordinariamente ricas, que los indígenas abandonan su laborío, cuando los minerales contienen menos del tercio de su peso en plata, ó sean 70 marcos por quintal. Como se han hecho correr en Europa las mas erradas ideas acerca del contenido de los minerales de América, voy a dar noticias mas circunstanciadas

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* Nueva Teórica del beneficio de los metules , por Don José Garcès y Eguya, perito facultativo de minas y primário de beneficios de la mineria de Zacatecas. (Méjico, 1802, p. *121 y 125.) .

** El jesuita Och. ( Murr's Nachrichten vom espanischen Amerika; tom. I, pag. 236.),

de los distritos de Guanajuato , de Tasco, y de Pachuca que he visitado. :

En Guanajuato, la mina del conde de la Valenciana dió, desde 1° de enero de 1787 hasta 11 de junio de 1991, la suma de 1,737,052 marcos de plata extraidos de 84,368 montones de mineral. En el estado general de la mina, * un monton se valua en 32 quintales ó 9 16 cargas; y asi resulta que la riqueza media de los minerales era, veinte años ha, de 5 -. onzas de plata por quintal. Haciendo el mismo cálculo sobre el producto de solo el año de 1791 , se hallan 9. s. onzas por quintal. En esta época en que la mina estaba en su estado mas floreciente, habia en la masa total de los minerales. voor de polvillos y jabones, que contenian por quintal. 22 marc 3 onz. 18. apolvillado.:.:.:.:.:.:. 9 3 1102 blanco y bueno. :.ii.:3 1 96granzas, tierras ordinarias, etc. ..i.0 3

La cantidad de los minerales ricos estaba, segun

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* Estado de la mina Valenciana remitido por mano del Excelentisimo señor virey de la Nueva-España, al secretario de estado don Antonio Valdes (manuscrito). He seguido los números que presenta este estado formado por el administrador de la Valenciana don José Quijano. Por lo demas un monton se cuenta en Guanajuato por 35, en Real del Monte, Pachuca, Zultepeque y Tasco por 30, en Zacatecas y Sombrerete por 20, en Fresnillo por 18, en Bolaños por 15 quintales. En Guanajuato se valua comunmente la carga en 14 arrobas, de suerte que diez cargas forman un monton (Garcés, p. 92). Como la riqueza de los minerales se determina por el contenido del monton, es de suma importancia el exacto conocimiento de esta medida en los cálculos metalúrgicos.

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