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preparar el magistral, de piritas de cobre de S. Juan Sitacora, de las cuales se paga la carga á razon de diez pesos. La cal se obtiene calcinando la piedra de cal bien pura y apagándola con agua; raras veces se sustituye la accion de las cenizas alcalinas á la de la cal. Por el contacto de estas diferentes sustancias, á saber la lama humedecida, el azogue, la sal comun, los sulfatos de hierro y cobre y la cal, es como se forma la amalgama de plata en el método de la amalgamacion en frio, llamada de patio y por crudo. Se empieza mezclando desde luego la sal con la lama, y se repasa, esto es, se revuelve la torta. Segun es la pureza de la sal que se emplea, se da á cada quintal de lama diversa porcion, desde dos y media á veinte libras; y si la sal es de mediana pureza, se toma un tres ó cuatro por ciento de ella. Llámanse metales salineros los que sejuzga que exigen mucha sal y en que el mineral de plata se halla en granos de bastante volúmen : se deja reposar el metal ensalmorado por algunos dias á fin de que la sal se disuelva y se reparta con igualdad. Si el azoguero juzga que los metales estan calientes, es decir, en estado de oxidacion, y cargados naturalmente, sea de sulfuros de hierro y cobre que se descomponen rápidamente al aire, sea de muriato de plata, se añade cal para enfriar la masa; operacion que se llama curtir los metales con cal. Por el contrario, se pone magistral, si las harinas parecen demasiado frias, por ejemplo, si provienen de minera

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les que presentan mucho brillo metálico, si contienen

negrillos agalenados (sulfuro de plomo) ó piritas de difícil descomposicion al aire húmedo, lo cual se llama curtir con magistral. Se atribuye al sulfato de hierro y cobre la propiedad de calentar la masa; no teniéndola por bien preparada, sino cuando humedecida y puesta en la mano causa alguna sensacion de calor. En este caso, el ácido sulfúrico, que está concentrado en el sulfato ácido, atrae el agua y se combina con ella desprendiendo calórico. Acabamos de describir dos maneras de preparacion química de los minerales, esto es, la de ensalmorar,

y la de curtir con la caló el magistral. Despues de

algunos dias de reposo se comienza á incorporar el azogue con la lama. La cantidad de mercurio se regula por la plata que se cree sacar de los minerales; y por lo comun se pone en el incorporo seis veces tanto mercurio como plata contiene la torta. Para un marco de plata se calculan de tres á cuatro libras de azogue, y al tiempo de echar este, ó poco despues, se añade á la masa una porcion de magistral segun la calidad, ó usando del lenguage bárbaro de los azogueros, segun los grados de frialdad de los minerales. Se calculan de una á siete libras de magistral por cada libra de mercurio; y si este toma un color aplomado, es señal de que la torta trabaja, ó sea que ha comenzado la accion química. Para fomentar esta accion y aumentar el contacto de las sustancias, se da repaso, esto es, se remueve la masa, sea forzando veinte ó mas caballerías á correr en círculo sobre ella algunas horas, sea haciendo pisar las lamas por jornaleros que estan andando dias enteros con los pies desnudos en estos lodos métalicos. Todos los dias examina el azoguero el estado de las lamas, haciendo la tentadura en una jícara de madera, esto es, lava una porcion de lama con agua, y por el aspecto que presenta el mercurio y la amalgama, juzga si la masa está demasiado fria ó demasiado caliente. Cuando el mercurio toma el color ceniciento (en lis cenicienta); cuando se separa cierto polvo gris muy fino que se pega á los dedos, se dice que la torta tiene demasiado calor, y se la enfria añadiendo cal. Si por el contrario conserva el azogue su brillo metálico; si aparece blanco, cubierto de una telilla rogiza ó de tornasol morado, ó en lis dorada, y si parece que no ejerce accion sobre la masa, entonces se tiene la amalgama como demasiado fria, y se cree que se la calienta mezclando el magistral. De este modo por espacio de dos, tres y aun de cinco meses se contrapesa la torta entre el magistral y la cal; porque los efectos son muy diferentes, segun la temperatura de la atmósfera, segun la naturaleza de los minerales y el movimiento que se da á las lamas. Si se cree que la acciones demasiado fuerte y que la masa trabaja demasiado, se la deja quieta : si se quiere por el contrario accelerar la amalgamacion y aumentar el calor, se repiten mas frecuentemente los repasos, ya con caballerías, ya con hombres. Si la amal. gama se forma demasiado pronto y se presenta en forma de globulillos que llaman pasillas ó copos, se ceba la torta, añadiendo nuevamente azogue con un poco de magistral, y á veces tambien con sal. Cuando por los carácteres exteriores juzga el azoguero que el mercurio está unido con toda la plata que hay en el mineral y que la torta ha rendido, se echan los lodos metálicos en tinas, que son unas de madera y otras de piedra. Se colocan varios molinillos con aletas perpendicularmente, haciéndoles dar vueltas en las tinas. Las tinas de cal y canto, que se construyen muy bien, especialmente en Guanajuato, se parecen á las establecidas en Freiberg para lavar los residuos de la amalgamacion "; las partes terrosas y oxidadas se van con el agua, y el amalgama y el azogue quedan al fondo de la tina. Como la fuerza de la corriente lleva tras sí al mismo tiempo algunos glóbulos de mercurio, se ocupan, en las haciendas grandes, varias mugeres pobres indias en sacar este metal de las aguas del lavadero. Se separa del azogue la amalgama reunida en el fondo de las tinas del lavadero, apretándola para que pase al traves de los sacos; se la da la figura de pirámides, las cuales se cubren con un crisol puesto boca abajo á manera de campana, y la plata se separa del azogue por medio de la destilacion. En el método que acabo de describir se pierden comunmente once, doce ó catorce onzas de mercurio por cada marco de mercurio por un kilógramo de plata. En el modo de amalgamacion introducido en Sajonia por MM. Gellert y Charpentier, la pérdida de azogue es de kilógramo por kilógramo de plata, es decir, ocho veces menor que en Méjico. * Hemos descripto la amalgamacion por crudo y de patio, esto es, en frio sin quemar los minerales y poniéndolos en un patio al aire libre. Medina no conoció sino el uso de la sal y de los sulfates de hierro y de cobre; pero en 1586, quince años despues que se introdujo su método en el Perú, un minero peruano Carlos Corso de Leca “ descubrió el beneficio de hierro, aconsejando que se mezclasen unas ho

* Fragoso de Sequeira. Deseripcion de la amalgamacion de Freiberg,

18oo, p. 36.

plata que se saca, es decir 1 á 1 = kilógramo de

jillas de hierro con las lamas, asegurando que por

* En la hacienda de Halsbrück cerca de Freiberg, unos años con otros, se trabajan por amalgamacion de 58á 6o,ooo quintales de minerales secos que tienen de 7 a 8 lotes de plata por quintal (dos lotes hacen una onza). La pérdida de mercurio en la amalgamacion propiamente llamada (im anquicken) y en el lavadero de los residuos, es de 3 de onza (ó de un lote y un cuarto) por quintal de mineral. En la evaporacion del mercurio (im ausglähen), se pierde un cuarto de lote por la cantidad de plata que corresponde á un quintal de mineral; de lo cual resulta segun M. Héron de Villefosse, que por cada 6o,ooo quintales de minerales, se pierden ó destruyen 25 3 quintales de mercurio. (Lampaditus, b. 11, p. 178.)

Carta de don Juan Carbajal y Sandi, presidente de la real audiencia de la Plata, al Excelentísimo señor conde de Chinchon, virey del Perú, 1736.

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