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metales combinados con la plata, se hace necesario emplear simultáneamente la sal y los sulfatos de cobre y hierro, para favorecer el desprendimiento del ácido muriático que se combina con el cobre, el hierro, el antimonio, el plomo y la plata. Los muriatos de hierro, cobre, zinc y arsénico, y aun el de plomo, quedan disueltos; y el muriato de plata, que es insoluble por excelencia, se descompone por el contacto con el azogue. Hace mucho tiempo que se ha propuesto cubrir el suelo, sobre que se ponen las tortas, con planchas de hierro y cobre en vez de baldosas; se ha tanteado el repasar la masa, haciéndola labrar por arados, cuya reja fuese de aquellos dos metales; pero las caballerías padecieron demasiado en esta labor, á causa de lo espeso y poco ductil de la pasta que forma la lama. Por otra parte, el uso de hacer pisotear las lamas por caballerías, en vez de servirse de hombres, no tiene en Méjico mas larga fecha que el año de 1783. Don Juan Cornejo llevó del Perú esta idea, y el gobierno le concedió un privilegio, de que gozó poco tiempo, y que solo le produjo unos 6o,ooo pesos, suma pequeña, si se reflexiona que los gastos de amalgamacion se han disminuido acaso una cuarta parte, desde que no hay necesidad de ocupar aquel gran número de operarios que se paseaban con los pies descalzos sobre los montones de lamás. La amalgamacion, tal cualla hemos descripto, sirve para sacar toda la plata de los minerales en que se ha empleado el mercurio, siempre que el azoguero sea experto y conozca bien el aspecto ó carácteres exteriores del mercurio por donde se juzga si la torta necesita de cal ó de sulfato de hierro. En Guanajuato, donde las haciendas de beneficio estan mas bien dirigidas, se amalgaman con buen suceso algunos minerales que no encierran sino de onza de plata por quintal; y M. Sonneschmidt no encontró sino o de onza de plata en unos residuos de amalgamacion provenientes de minerales de los cuales el quintal " contenia cinco ó seis marcos de plata. En las labores de Regla por el contrario, las lamas se echan al lavadero antes que el mercurio haya extraido toda la plata que se encuentra en la torta; y en Méjico se cree, que el padre del dueño actual de la famosa mina de la Vizcaina, arrojó al rio, en los residuos, una enorme cantidad de plata. El método descubierto por Medina tiene la gran ventaja de la sencillez; pues no exige construccion de edificios, ni combustibles, ni máquinas, ni apenas fuerza motriz. Con el mercurio y algunas caballerías para mover los arrastres, se puede, en la amalgamacion por patio, sacar la plata de todos los minerales secos, cerca del tiro de donde se los saca y en medio de un desierto, con tal que el terreno esté bastante igual para sentar las tortas. Pero tiene el inconveniente de ser lento y de causar una gran pérdida de azogue. Como este se divide extraordinariamente, y se trabajan á un tiempo millares de quintales de minerales, no se puede recoger el óxido y el muriato de mercurio que arrebatan las aguas del lavadero. Por el método de amalgamacion de Europa, y que se debe á las sabias investigaciones de MM. Born, Ruprecht, Gellert y Charpentier, se extrae la plata en 24 horas; se emplea de sesenta á ciento y cincuenta veces menos tiempo que en las colonias españolas, y se consume, como lo observamos arriba, ocho veces menos azogue. Pero ¿como se ha de introducir en Méjico ó en el Perú el método de Freiberg que se funda sobre la quema de los minerales, y el movimiento giratorio de los toneles? En Freiberg, se amalgaman en todo el año 6o,ooo quintales de minerales. No es fácil estimar con igual exactitud la masa enorme de mineral que se pone anualmente en amalgamacion en todo el vasto territorio de la Nueva-España. El señor Garcés en la Nueva Teoría del beneficio de los metales, pág. 12 1, la fija en mas de 7,7oo,ooo quintales, pero este autor atribuye á los minerales una riqueza media mucho mas pequeña, y que apenas llega á unos 2 de onza por quintal. El producto de la mina de la Valenciana es el que puede darnos un cálculo aproximativo mas satisfactorio. Esta mina ha dado, un año con otro, al principio de este siglo (año 18oo á 18o3), en minerales de fundicion y de amalgamacion, cerca de 72o,ooo quintales, delos cualessehaisacado 36o,ooo marcos de plata. Ahora bien, teniendo presente que en la NuevaEspaña los minerales de fundicion son á los de amalgamacion como uno es á 3, y que desde 1785 hasta 1789, todo el real de minas de Guanajuato ha dado en plata quintada 53 ,ooo marcos de fuego, y 1,938,ooo marcos de azogue, resulta, que en buenos años habrá dado la mina de la Valenciana á las oficinas de amalgamacion 56oooo quintales de mineral, que contienen 284,ooo marcos de plata. Conforme á esta analogía, toda la Nueva-España habrá dado á la amalgamacion sola, por lo menos 3,6oo,ooo quintales de minerales; en la época en que el producto total de sus minas ha sido de 2,338,ooo. marcos de plata de fundicion y de amalgamacion. Por consiguiente la mina de la Valenciana presentaria á la amalgamacion, nueve veces mas, y todo el territorio mejicano sesenta veces mas que las minas de Freiberg. Una tonelada puede amalgamar 3ooo ó 36oo quintales de minerales por año. Es probable que la masa de minerales que da átodo Méjico, en años buenos, 1,86o,ooo marcos de plata sacado por el mercurio, tiene una riqueza media menor que la que tenian los minerales de la Valenciana á principios de este siglo; pero tambien por otra parte, la perfeccion de los métodos de concentracion” (process of dressing and uvashing the ores) podrá disminuir el volúmen entero. En este caso, 12oo ó 15oo toneladas bastarian para todo Mé

* Sonneschmidt, Miner. Beschreibung der Bergwerks-Reviere, p. 1 o3.

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* Acerca de estas perfecciones del Process of dressing ores, examinense las observaciones de un hombre que reune unas miras muy «En la hermosa fábrica de la Halsbrücke, cerca de Freiberg en Sajonia, que contiene 2o toneles, la mezcla mas favorable para la amalgamacion es la que da 3 ó 4 onzas de plata por quintal (de 11 o libras). A los schlich se añaden diez por ciento de sal marina. Cada tonel contiene I o quintales de mineral, 3 quintales de agua, 5 quintales de mercurio, y 5o á 6o libras de chapas de hierro fraguado. De cinco toneles se obtiene un quintal de amalgama compuesta de seis partes de mercurio y de una de plata. Para amalgamar un quintal de mineral, se pierden á de onza de mercurio. El agua de los toneles contiene despues de la amalgamacion, sal comun, muriato de manganeso, y sulfato de sosa. Como los métodos que se usan en Freiberg sirven siempre de términos de comparacion á los métodos mejicanos, será útil anotar aqui los resultados numéricos de las indagaciones publicadas modernamente por M. Berthier, profesor en la Real Escuela de Minas, en su excelente memoria sobre el traitement métallurgique des alliages de cuivre et d'argent par le mercure. En el tercer trimestre del año de 1822, se ha trabajado en la fábrica de Halsbrücke segun los documentos oficiales:

jico. Yo no llevaré mas adelante estas consideraciones numéricas que son mas curiosas que útiles; y me contentaré con hacer presente que será mucho mas fácil encontrar fuerzas motrices para hacer dar vueltas á los toneles, que el tostar los minerales en un pais que escasea de combustibles en muchos parages, y en el que las minas mas importantes se hallan en unas llanuras que no tienen siquiera un bosque.

vastas á un conocimiento profundo en el arte de la minería; y es M. John Taylor en las Selections relative to Mexico, 1824, tom. 23,

p. 175-227.

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